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污水系统新用途:新冠病例增长早期警告信号
  
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据外媒The Verge报道,本周早些时候,亚利桑那大学校长Robert Robbins接到一通称粪便帮助其阻止新冠疫情爆发的电话。作为该校返校计划的一部分,该校正在分析校园宿舍的废水以寻找新冠病毒存在的迹象。负责这个项目的教授打来电话,告诉Robbins他在一间叫做Likins Hall的宿舍的下水道里发现了病毒。

于是,消防管理人员前往该宿舍楼对里面的每个人进行了新冠测试,最终他们发现了两例无症状病例。

“这将是一个非常有价值的工具,它帮助我们走在前面,”Robbins在日前的简报中说道。他表示,捕捉没有症状的感染者对阻止病毒传播至关重要,而废水可以帮助找到他们。

当人们感染新冠病毒时,病毒甚至在他们感到不适之前就会出现在他们的粪便中。带有病毒的粪便随后会通过污水系统。对污水的监测则可以帮助公共卫生官员密切关注任何未被发现的病毒传播。

其他大学像密歇根州的霍普学院也正在利用废水在校园内监测新冠病毒。包括康涅狄格州纽黑文和印第安纳州卡梅尔在内的城市也在做着同样的事情。

每天,纽黑文污水处理厂的工人们会从污水中抽取一点样本然后把其放到一个冷却器里。之后,耶鲁大学的研究人员会取走它。在他们手中,这些废水成为了预测当地新冠疫情发展轨迹的关键工具。

“它让我们可以更好地了解这个城市正在发生什么,”纽黑文流行病学家Brian Weeks指出。据悉,他使用的是来自耶鲁大学团队收集的数据。

参与这一项目的耶鲁大学化学与环境工程教授Jordan Peccia指出,耶鲁大学研究小组分析了从处理厂收集的样本并每周会向该市上报一次病毒水平。Peccia及其团队收集的样本是一些污水污泥--废水处理后留下的浓缩物质。当他们将污泥中的病毒水平跟城市中报告的病例数量进行比较时,他们会发现污泥中的病毒载量在病例数上升前一周左右就出现上升了。“所以这可能是一个早期预警,”Peccia说道。

Weeks表示,当纽黑文开始重新开放时,他正在观察污水污泥的数据。“我们预计病例会再次增加,因为人们在生活中不断移动、跟社区互动、去餐馆吃饭、乘坐公共交通工具。不可避免地,曝光的机会将会增加。比起依赖医院数据,这将使我们有机会采取更快的行动。”

纽黑文约800英里外的印第安纳州卡梅尔也在采取同样的方法。该市市长Jim Brainard告诉The Verge:“这是一种来观察我们是否会出现(疫情)高峰的方法,我们可以知道我们需要减少的一些重新开放的项目。希望我们不必这样做,但至少我们有数据可以帮助我们做出明智的决定。”

Brainard及该市公用事业部门主管在4月底都阅读了污水检测的消息。他们决定跟总部位于马萨诸塞州的生物技术公司Biobot展开合作,后者负责收集和分析来自全国各地的废水样本。不过Brainard表示,周转时间会非常慢--截止到目前他们只得到了一个样本,但他们还是希望本周能得到更多的结果。该市正在考虑与圣母大学的一个实验室合作在当地进行分析。

发言人Sarah Pugsley在给The Verge的邮件中指出,由于Biobot是一项免费服务,所以它在3月和4月的周转时间很慢。她说道:“鉴于对这项测试的高需求,我们现在提供了一项付费服务,从6月1日开始,保证3-7天的周转期,不过我们的目标是3天。”

Brainard称,一旦污水数据能够得到更一致的公开,那么它将能像病例数据一样公开报告。他还希望,除了对整个城市进行测试,他们最终还能对特定建筑的污水进行测试,这样他们就可以对某一出现病毒数据高峰的建筑楼内的人员展开监测从而达到快速找出传播者的目的。

Weeks希望纽黑文也能对个别设施展开测试。他说道:“我们希望将来能从一些重要的地点获取数据,如疗养院及类似的地方。”另外他还表示,污水中的新冠病毒水平只是纽黑文用来监测疫情爆发的数据之一,像确证病例数、住院率等也都是非常有用的数据。

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